NASA/JPL-Caltech

ASonda Voyager 2 da NASA atingiu o espaço interestelar. A sonda espacial, lançada oficialmente em 1977, viajou muito além de seus destinos originais. Isso marca a segunda vez na história humana que um objeto feito pelo homem viajou até a essa distância, até agora.

A Sonda Voyager 2 deixou oficialmente a heliosfera – a bolha protetora de partículas e campos magnéticos criados pelo Sol. A Voyager 2 carrega consigo um instrumento de trabalho capaz de fornecer aos cientistas observações do espaço interestelar.

A Voyager 2 ainda pode enviar dados de volta à Terra

De acordo com os relatórios da Nasa, a Voyager 2 fica a cerca de 18 bilhões de quilômetros da Terra. O controle da missão pode se comunicar com a sonda, mas a informação viajando na velocidade da luz leva cerca de 16,5 horas para viajar da espaçonave para a Terra. Para colocar isso em perspectiva, a luz do sol leva cerca de 8 minutos para viajar para a Terra.

Cientistas surpreendidos e encantados com a longevidade das missões

A Voyager 2 tem um instrumento conhecido como Plasma Science Experiment a bordo. Até 5 de novembro deste ano, o instrumento a bordo da Voyager 2 estava enviando leituras com altos níveis de vento solar. Suas leituras recentes mostram um declínio acentuado nas partículas do vento solar, indicando que agora está no espaço interestelar. A medição do instrumento indicou aos cientistas da Nasa que a sonda certamente deixou a heliopausa.

Mas e a Voyager 1? A maioria dos pesquisadores supõe que já esteja no espaço interestelar, mas não tinha um instrumento funcionando a bordo quando saiu da heliosfera.

As sondas Voyager foram projetadas para durar apenas 5 anos e foram equipadas para investigar Júpiter e Saturno.

Viajantes têm outros 300 anos antes de sair do sistema solar

Eles já operam há 41 anos, tornando-se a missão mais longa da NASA. ”A Voyager tem um lugar muito especial para nós em nossa heliofísica”, disse Nicola Fox, diretor da Divisão de Heliofísica da NASA. “Nossos estudos começam no Sol e se estendem a tudo o que o vento solar toca. Fazer com que as sondas enviem informações sobre o limite da influência do Sol nos dá um vislumbre sem precedentes de um território verdadeiramente inexplorado”. Completou o diretor em comunicado.

Embora ambas as Voyagers estejam mais longe do que qualquer cientista havia esperado alcançar, elas ainda estão no nosso sistema solar e continuarão a existir por algum tempo. Em seu ritmo atual, levaria mais de 300 anos para a Voyager 2 atingir a borda interna da Nuvem de Oort, que atua como o limite assumido do nosso sistema solar.

O calor proveniente da decomposição de um material radioativo, contido em um dispositivo chamado gerador térmico de radioisótopo (RTG), alimenta as sondas à medida que viajam para o desconhecido. A cada ano, a quantidade de energia que o sistema fornece diminui. Para economizar energia, vários instrumentos e equipamentos a bordo das Voyagers – incluindo suas câmeras – foram desligados.

Registro de ouro da humanidade

As sondas Voyagers não são apenas interessantes para sua longevidade, elas também têm uma carga especial a bordo. Cada sonda contém um ‘Golden Record’, com curadoria de Carl Sagan e Ann Druyan, que contém uma coleção de músicas, sons e imagens da Terra. É possível que a sonda possa durar milhares de anos, e esses registros podem ser um importante testamento da civilização humana.

“Acho que estamos todos felizes e aliviados porque as sondas Voyagers operaram o tempo suficiente para superar esse marco”, disse Suzanne Dodd, gerente de projeto da Voyager no JPL (Jet Propulsion Laboratory) da NASA em Pasadena, Califórnia. “É isso que todos esperávamos. Agora estamos ansiosos para o que poderemos aprender com as duas sondas fora da heliopausa.” Completa Dodd.

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