Esta imagem etérea, capturada do Chile pelo Observatório internacional Gemini, um programa do NOIRLab da NSF, parece tão delicada quanto a asa de uma borboleta. É, no entanto, uma estrutura conhecida como Nebulosa do Infravermelho Chamaeleon, que está localizada perto do centro da nuvem escura gigantesca Chamaeleon I, uma das regiões de formação de estrelas mais próximas em nossa Via Láctea. Crédito: Equipe de Comunicação, Educação e Engajamento da NOIRLab.

Esta imagem de luz visível de tirar o fôlego, tirada com o telescópio Gemini South, parece que está pronta para voar para fora da tela. Este objeto aparentemente ralo é uma saída de gás conhecida como Nebulosa Infravermelha de Chamaeleon – assim chamada porque é brilhante em alguns comprimentos de onda infravermelha da luz, embora também possa ser vista na luz visível, como nesta vista. Oculto no centro desta nebulosa de reflexão, e no centro da imagem, está o motor da nebulosa, uma estrela de baixa massa (menos massiva que o nosso Sol) que é eclipsada por uma faixa vertical escura. Mesmo que não seja vista, esta estrela jovem e fria emite fluxos de gás que se move rapidamente e cavou um túnel através da nuvem interestelar a partir da qual a jovem estrela se formou. A luz infravermelha e visível emitida pela estrela escapa ao longo deste túnel e se espalha por suas paredes, dando origem à fina nebulosa de reflexão.

O objeto vermelho brilhante à direita do centro da imagem marca onde parte do fluxo rápido de gás se acende após colidir com o gás que se move mais lentamente na nebulosa. É conhecido como objeto Herbig-Haro (HH) e tem a designação HH 909A. Outros objetos Herbig-Haro foram encontrados ao longo do eixo de saída da estrela, além das bordas da imagem à direita e à esquerda.

Astrônomos sugeriram que a faixa escura no centro da nebulosa infravermelha Chamaeleon é um disco circunstelar – um reservatório de gás e poeira orbitando a estrela. Os discos circunstelares são normalmente associados a estrelas jovens e fornecem os materiais necessários para construir planetas. A razão pela qual o disco aparece como uma faixa em vez de um círculo nesta imagem é porque ele está na borda, revelando apenas uma borda para os observadores aqui na Terra. Os astrônomos acreditam que a estrela central da nebulosa é um jovem objeto estelar embutido no disco.

A nebulosidade de fundo, aparecendo em azul nesta imagem, está refletindo a luz de uma estrela próxima localizada fora do quadro.

A nebulosa do infravermelho Chamaeleon reside dentro da nuvem escura Chamaeleon I maior, que é vizinha das nuvens escuras Chamaeleon II e Chamaeleon III. Essas três nuvens escuras coletivamente compreendem o Complexo Chamaeleon, uma grande área de formação estelar que ocupa quase a totalidade da constelação Chamaeleon no céu meridional.

O detalhe nesta imagem se deve à edição sul dos gêmeos Gemini Multi-Object Spectrographs (GMOS), localizados no topo do Cerro Pachón no Chile em Gemini South, parte do Observatório Gemini internacional, um programa do NOIRLab da NSF. O GMOS possui recursos de imagem além de ser um espectrógrafo, o que o torna um instrumento versátil.

“O GMOS-South é o instrumento perfeito para fazer essa observação, por causa de seu campo de visão, que pode capturar muito bem a nebulosa inteira, e por causa de sua capacidade de capturar a emissão do gás ionizado da nebulosa”, disse o cientista de instrumentos German Gimeno do NOIRLab.

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