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A taxa de derretimento da camada de gelo da Antártica é controlada principalmente pelo aumento da temperatura do oceano em torno da Antártica. Usando um novo modelo de simulação climática de alta resolução, os cientistas da Universidade de Utrecht encontraram um aumento muito mais lento da temperatura do oceano em comparação com as simulações atuais com uma resolução mais grosseira. Consequentemente, o aumento do nível do mar projetado em 100 anos é cerca de 25% menor do que o esperado pelas simulações atuais. Esses resultados estão publicados na revista Science Advances.

As estimativas para a futura elevação do nível do mar são baseadas em um grande conjunto de simulações de modelos climáticos. O resultado dessas simulações ajuda a compreender as mudanças climáticas futuras e seus efeitos no nível do mar. Os pesquisadores do clima buscam continuamente melhorar esses modelos, por exemplo, usando uma resolução espacial muito maior que leva mais detalhes em consideração. “Simulações de alta resolução podem determinar a circulação do oceano com muito mais precisão”, disse o Prof. Henk Dijkstra. Junto com seu aluno em Ph.D., René van Westen, ele tem estudado as correntes oceânicas em simulações de modelos climáticos de alta resolução nos últimos anos.

Redemoinhos oceânicos

O novo modelo de alta resolução leva em consideração os processos de turbilhão oceânico. Um redemoinho é um grande redemoinho (10-200 km) e uma característica turbulenta na circulação do oceano, que contribui para o transporte de calor e sal. Adicionar redemoinhos oceânicos à simulação leva a uma representação mais realista das temperaturas do oceano em torno da Antártica, que é a chave para determinar a perda de massa do manto de gelo antártico. “O manto de gelo da Antártica é cercado por plataformas de gelo que reduzem o fluxo de gelo terrestre para o oceano”, explica Van Westen. “As temperaturas mais altas do oceano ao redor da Antártica aumentam o derretimento dessas plataformas de gelo, resultando em uma aceleração do gelo terrestre no oceano e, conseqüentemente, levando a uma maior elevação do nível do mar.”

As atuais simulações do modelo climático, que não levam em conta os redemoinhos do oceano, projetam que as temperaturas do oceano ao redor da Antártica estão aumentando com as mudanças climáticas. A nova simulação de alta resolução mostra um comportamento bastante diferente e algumas regiões próximas à Antártica até esfriam sob as mudanças climáticas. “Essas regiões parecem ser mais resistentes às mudanças climáticas”, disse Van Westen. Dijkstra acrescenta: “Obtém-se uma resposta de temperatura muito diferente devido aos efeitos de redemoinhos do oceano.”

Supercomputador

O novo modelo de alta resolução projeta uma perda de massa menor como resultado do derretimento da plataforma de gelo: apenas um terço em comparação com os modelos climáticos atuais. Isso reduz o aumento do nível do mar global projetado em 25% nos próximos 100 anos, Van Westen menciona. “Embora os níveis do mar continuem subindo, esta é uma boa notícia para as regiões baixas. Em nossa simulação, redemoinhos oceânicos desempenham um papel crucial nas projeções do nível do mar, mostrando que essas características oceânicas de pequena escala podem ter um efeito global.”

A equipe levou cerca de um ano para concluir a simulação do modelo de alta resolução no supercomputador nacional da SURFsara em Amsterdã. Dijkstra diz: “Esses modelos de alta resolução requerem uma quantidade imensa de computação, mas são valiosos porque revelam processos físicos em menor escala que devem ser levados em consideração ao estudar as mudanças climáticas.”

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