Embora os níveis de poluição do ar tenham caído na sequência do surto de coronavírus, a crise climática não vai desaparecer. De fato, partes dos EUA e do México podem estar alinhadas com uma seca prolongada em um futuro muito próximo, alertam os cientistas.

Com base em uma análise dos níveis de precipitação desde a virada do século, e como eles se igualam aos níveis de umidade do solo registrados por anéis de árvores nos últimos 1.200 anos, a modelagem futura sugere que a região sudoeste da América do Norte (SWNA) poderá ver uma seca pior do que qualquer outro histórico registrado.

As condições que vimos na região da SWNA desde 2000 correspondem aos tempos de seca severa no passado, dizem os pesquisadores. É possível que uma mega-decisão já tenha começado, embora os níveis de precipitação de 2019 tenham oferecido alguma pausa.

A área coberta pelo estudo. (Adaptado de Williams et al., Science, 2020)

“Os estudos anteriores foram em grande parte projeções modelo do futuro”, diz o bioclimatologista Park Williams, da Universidade de Columbia. “Não estamos mais olhando projeções, mas onde estamos agora”.

“Agora temos observações suficientes da seca atual e registros de anéis da seca passada para dizer que estamos na mesma trajetória das piores secas pré-históricas”.

Os registros climáticos confiáveis remontam apenas a 1900, mas os pesquisadores estudaram os padrões de anéis em milhares de árvores para calcular os níveis de umidade do solo – e, portanto, as chuvas – desde 800 d.C.

Eles identificaram quatro mega secas que eram particularmente graves e os 19 anos de 2000-2018 estão superando três dessas secas em termos de falta de umidade, e estão intimamente ligados à quarta (1575 a 1603).

A análise também mostrou que essa seca atual está afetando áreas mais amplas e afetando-as de forma mais consistente, o que a equipe atribui às mudanças climáticas.

Embora a seca atual possa ter acontecido de qualquer maneira, os pesquisadores estimam que o aquecimento global é responsável por metade do ritmo da seca e metade da sua severidade, produzindo ar mais quente que pode reter mais umidade do solo.

“Não importa se esta é exatamente a pior seca de todos os tempos”, diz o cientista ambiental Benjamin Cook, da Universidade de Columbia. “O que importa é que foi feito muito pior do que seria por causa das mudanças climáticas”.

As secas anteriores foram provocadas por fatores naturais, como o resfriamento da temperatura do oceano, que impediu que as tempestades chegassem à costa oeste dos EUA. Adicione esses fatores às elevações de temperatura causadas por humanos de cerca de 1,2 graus Celsius e é uma imagem assustadora.

Esse aumento de temperatura poderia anular a variabilidade natural da precipitação vista nos séculos passados, tornando as secas mais longas, mais secas e mais difundidas. Os sinais dessa mudança estão aparecendo em toda parte, não apenas na América do Norte.

O estudo também mostrou que o século XX foi o mais chuvoso de todos os 1.200 anos abrangidos – o que pode nos levar a uma falsa sensação de segurança sobre o quanto precisaríamos trabalhar para proteger o suprimento de água.

“O século 20 nos deu uma visão excessivamente otimista de quanta água está potencialmente disponível”, diz Cook. “Isso mostra que estudos como esse não são apenas sobre história antiga. Eles são sobre problemas que já estão aqui”.

A pesquisa foi publicada na Science.

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