Muitas vezes pensamos em robôs como parecendo humanos, sendo duros e feitos de metal. Mas a próxima geração de robôs tem a maior probabilidade bem diferente.

Chamados de robôs macios, essas criaturas estão sendo desenvolvidas para fazer tudo, desde explorar zonas de desastre até realizar cirurgias. Agora, robôs macios estão sendo desenvolvidos para nos ajudar a explorar o espaço.

Dois estagiários da NASA estão desenvolvendo atuadores robóticos macios que poderiam ser usados na próxima missão lunar. Os estagiários Chuck Sullivan e Jack Fitzpatrick trabalham no Langley Research Center da NASA em Hampton, Virgínia nos Estados Unidos.

“Quando você atua o robô macio, isso muda a forma como você usa as propriedades do material”, disse Fitzpatrick em um comunicado.

“Um pedaço de borracha que vai do apartamento até a forma de um dedo, muda o material para outra coisa.”

Flexível e adaptável

Os robôs macios têm muitas vantagens, são flexíveis, têm a capacidade de se adaptar a novos ambientes e, em alguns casos, podem ser reparados e substituídos de forma barata e rápida.

Semelhante a organismos vivos, alguns robôs macios podem expandir drasticamente sua amplitude de movimento para se espremer através de aberturas apertadas ou sob obstáculos.

Sullivan e Fitzpatrick ainda estão na fase de testes de seu projeto, mas até agora têm visto bons resultados. Os internos estão construindo os atuadores macios imprimindo um molde em 3D e, em seguida, despejando-o em silicone ou outro tipo de substância flexível.

“Por design, o atuador tem câmaras, ou câmaras de ar, que se expandem e comprimem com base na quantidade de ar nelas”, disse a NASA no comunicado.

Uma nova geração de insufláveis

“Atualmente, estes dois estagiários estão operando o projeto através de uma série de tubos nas câmaras de ar, permitindo-lhes controlar o movimento do robô. Ao ajustar a quantidade de ar na câmara do atuador robótico, o robô pode flexionar e relaxe, apenas como um músculo humano”.

Existem quatro propriedades cruciais para os robôs: mobilidade, junção, nivelamento e modelagem. Mobilidade é como o robô realmente se move através de seu ambiente, juntando se refere a ter os robôs conectados entre si (por exemplo, para fazer um grande abrigo temporário).

Nivelar é a maneira como os atuadores podem criar uma superfície, como preencher o espaço sob um habitat lunar, e modelar a forma de adicionar força aos materiais existentes.

“Vemos essas quatro coisas como o cerne do problema. Uma vez que podemos realizar os testes unitários individuais, gostaríamos de descobrir formas de combiná-los, então talvez combinemos mobilidade e união”, disse Sullivan no mesmo comunicado.

Os estagiários receberão feedback sobre seu trabalho até agora de especialistas em robótica e pesquisadores em todo o país.

A partir daí, eles incorporarão os conselhos que receberam para continuar suas pesquisas e protótipos.

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