O avião espacial X-37B das Forças Armadas dos EUA está voltando ao espaço em meados de maio e, embora a Força Aérea não fale muito sobre a misteriosa aeronave, mas descreveu o que estará fazendo desta vez.

“O Escritório de Capacidades Rápidas da Força Aérea combinou forças com o Laboratório de Pesquisa da Reserva da Força Aérea e agora a Força Espacial dos EUA para executar uma missão que maximiza os recursos exclusivos do X-37B”, disse Barbara Barrett, secretária da Força Aérea, em comunicado.

“Esta importante missão hospedará mais experimentos do que qualquer vôo anterior do X-37B, incluindo dois experimentos da NASA”, acrescentou Barrett.

“Uma é uma placa de amostra que avalia a reação de materiais significativos selecionados às condições do espaço. O segundo estuda o efeito da radiação do ambiente nas sementes. Um terceiro experimento, projetado pelo Laboratório de Pesquisa Naval, transforma a energia solar em energia de microondas por radiofrequência, depois estuda a transmissão dessa energia para a Terra”.

Os experimentos com amostras de placas e sementes são da NASA, informou a Força Aérea em comunicado nesta quarta-feira, acrescentando que a missão implantará o FalconSat-8, um pequeno satélite desenvolvido pela Academia da Força Aérea dos EUA e patrocinado pelo Laboratório de Pesquisa da Força Aérea, em para realizar várias experiências enquanto em órbita.

A nave espacial, conhecida como Veículo de Teste Orbital, será lançada a partir de Cabo Canaveral no dia 16 de maio, disse Barrett, acrescentando que a Força Espacial estava dedicando esse vôo a “socorristas e profissionais da linha de frente”.

Enquanto a Força Aérea é dona do X-37B, a recém-criada Força Espacial, o sexto ramo dos militares, é responsável por seu lançamento, operações em órbita e pouso.

A equipe do X-37B exemplifica o “desenvolvimento tecnológico enxuto e ágil” que os EUA precisam no espaço, disse o general Jay Raymond, chefe de operações da Força Espacial, no comunicado, acrescentando que cada lançamento é um “marco significativo” como “construímos, testamos e implantamos recursos de espaço de maneira rápida e responsiva”.

O programa X-37B começou em 1999 e foi lançado em 2010. Ele completou cinco missões, passando 2.865 dias em órbita, incluindo um recorde de 780 dias em sua missão mais recente, que terminou em outubro.

A Força Aérea disse quarta-feira que esta seria a primeira missão do X-37B a usar um módulo de serviço para experimentos. Fixado na parte traseira do veículo, o módulo de serviço permite que uma carga experimental extra seja transportada para a órbita.

“A capacidade de testar novos sistemas no espaço e devolvê-los à Terra é exclusiva do programa X-37B e permite aos EUA desenvolver de maneira mais eficiente e eficaz as capacidades espaciais necessárias para manter a superioridade no domínio espacial”, disse a Força Aérea na declaração quarta-feira.

Apesar do prolífico trabalho do X-37B no espaço, a Força Aérea nem sempre elabora o que a nave espacial está fazendo lá em cima.

Após o retorno de uma missão em maio de 2017, a Força Aérea disse que o X-37B estava testando tecnologias que incluíam “orientação avançada, navegação e controle, sistemas de proteção térmica, aviônicos, estruturas e vedações de alta temperatura, isolamento reutilizável, vôo eletromecânico, sistemas avançados de propulsão, materiais avançados e voo orbital autônomo, reentrada e aterrissagem”.

A natureza classificada de suas missões deu origem a sugestões de que o X-37B está envolvido no teste de tecnologia espacial militar relacionada a satélites de reconhecimento.

Ele foi visto em altitudes relativamente baixas – a menos de 320 quilômetros, segundo alguns, mais baixas que a Estação Espacial Internacional – que, segundo especialistas, pode significar que os EUA estão olhando para mover satélites espiões para órbitas mais baixas, onde eles poderiam tirar fotos mais nítidas, mas precisa de mais combustível para manobrar.

A antecessora de Barrett, Heather Wilson, no ano passado chamou o X-37B de “fascinante”.

Isso significa que “os adversários não sabem… onde será o próximo. E sabemos que isso os deixa malucos. E estou muito feliz com isso”, disse Wilson, de acordo com o Military.com.

Oficiais da Força Aérea também sugeriram que o X-37B poderia no futuro compartilhar informações com os caças de quinta geração do serviço, o F-22 e o F-35, dando a eles “a capacidade de operar em todos os domínios”.

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