O aerogel produtor de água foi inventado por uma equipe de seis pesquisadores liderados pelo professor Ho Ghim Wei, Gamze Yilmaz e Fan Lu Meng. Crédito: Universidade Nacional de Cingapura

Alguns dizem que as guerras futuras serão travadas pela água, e um bilhão de pessoas em todo o mundo já estão lutando para encontrar água suficiente para viver. Agora, pesquisadores da Universidade Nacional de Cingapura – NUS, criaram uma substância que extrai água do ar sem qualquer fonte de energia externa.

Na atmosfera terrestre, há água que pode encher quase meio trilhão de piscinas olímpicas. Mas há muito tempo é negligenciado como fonte de água potável.

Para extrair água dessa fonte subutilizada, uma equipe liderada pelo professor Ho Ghim Wei, do Departamento de Engenharia Elétrica e de Computação da NUS, criou um tipo de aerogel, um material sólido que não pesa quase nada. Ao microscópio, parece uma esponja, mas não precisa ser espremida para liberar a água que absorve do ar. Também não precisa de bateria. Em um ambiente úmido, um quilo dele produzirá 17 litros de água por dia.

O truque está nas moléculas longas e semelhantes a cobras, conhecidas como polímeros, que formam o aerogel. O polímero de cadeia longa especial consiste em uma estrutura química sofisticada que pode alternar continuamente entre atrair e repelir água. O aerogel ‘inteligente’ coleta moléculas de água do ar de maneira autônoma, condensa-as em um líquido e libera a água. Quando há luz do sol, a estrutura inteligente pode aumentar ainda mais a liberação de água ao fazer a transição para um estado de ódio completo pela água. E é muito bom nisso. 95 % do vapor d’água que entra no aerogel sai como água. Em testes de laboratório, o aerogel deu água sem parar durante meses.

Os pesquisadores testaram a água e descobriram que ela atendia aos padrões da Organização Mundial de Saúde para água potável.

Outros cientistas já haviam criado maneiras de extrair água do ar, mas seus projetos precisavam ser movidos à luz do sol ou eletricidade e tinham partes móveis que precisavam ser abertas e fechadas.

Os pesquisadores da NUS publicaram sua criação na revista Science Advances. Eles estão agora à procura de parceiros da indústria para ampliá-la para uso doméstico ou industrial. Talvez possa até encontrar lugar em esportes de resistência ou kits de sobrevivência, por exemplo.

“Dado que a água atmosférica é continuamente reabastecida pelo ciclo hidrológico global, nossa invenção oferece uma solução promissora para alcançar a produção sustentável de água doce em uma variedade de condições climáticas, com custo mínimo de energia”, disse o professor Ho.

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