No centro do Pacífico Sul, um lugar tão longe da terra o oceano é diferente por lá.

Essas águas distantes estão no coração do South Pacific Gyre (SPG), cujo centro abriga o ‘pólo oceânico de inacessibilidade’: o extremo mais remoto do oceano, conhecido como Point Nemo (um nome que significa ‘ninguém’), famoso por ser um cemitério de naves espaciais.

Mas, além dos fantasmas dos satélites queimados, o que habita sob essas ondas longínquas?

Apesar de ocupar 10% da superfície do oceano, o South Pacific Gyre (SPG) – o maior dos cinco sistemas atuais de abrangência oceânica gigantes da Terra – é geralmente considerado um ‘deserto’ em termos de biologia marinha.

No entanto, há coisas que moram lá, mesmo que a vida orgânica nessas águas (e no fundo do mar abaixo dela) seja muito pequena, devido a uma série de fatores.

Isso inclui a distância da terra (e a matéria nutritiva que ela fornece), a maneira como as correntes de turbilhão da água isolam o centro do giro do resto do oceano e os altos níveis de UV nessa parte do oceano.

Na verdade, porém, na verdade não sabemos muito sobre as formas de vida que habitam o SPG, em grande parte por causa da dificuldade em estudar esse deserto oceânico – devido à sua extrema distância e também ao tamanho, cobrindo cerca de 37 milhões de quilômetros quadrados.

Apesar dos desafios, um recente esforço internacional de pesquisa nos deu o que os cientistas afirmam ser um vislumbre incomparável das criaturas microbianas que existem nessas águas.

Durante uma expedição de seis semanas a bordo do navio de pesquisa alemão FS Sonne, de dezembro de 2015 a janeiro de 2016, uma equipe liderada pelo Instituto Max Planck de Microbiologia Marinha navegou uma jornada de 7.000 quilômetros pelo SPG do Chile à Nova Zelândia.

No caminho, eles amostraram as populações microbianas das águas remotas em profundidades entre 20 a 5.000 metros, usando um sistema de análise recém-desenvolvido que permitiu aos pesquisadores sequenciar e identificar amostras orgânicas em rota em menos de 35 horas.

(Instituto Max Planck de Microbiologia Marinha / Google Earth / NASA)

Acima: Caminho de FS Sonne, atravessando o SPG do Chile à Nova Zelândia.

“Para nossa surpresa, descobrimos cerca de um terço a menos de células nas águas superficiais do Pacífico Sul em comparação com as ondas do oceano no Atlântico”, disse um dos pesquisadores, o ecologista microbiano Bernhard Fuchs, em julho de 2019.

“Foi provavelmente o menor número de células já medido nas águas oceânicas da superfície”.

Entre os micróbios encontrados pela equipe, 20 principais clados bacterianos dominaram o lote. Estes eram principalmente organismos que os cientistas encontraram em outros sistemas de giro, como SAR11, SAR116, SAR86, Prochlorococcus e mais.

A distribuição dessas comunidades de micróbios dependia amplamente da profundidade da água, baseada em fatores como mudanças na temperatura, concentrações de nutrientes e disponibilidade de luz.

Uma das populações identificadas, chamada AEGEAN-169, era particularmente numerosa nas águas superficiais do SPG, enquanto pesquisas anteriores as descobriram apenas a 500 metros de profundidade.

“Isso indica uma adaptação potencial interessante a águas ultraoligotróficas (com baixa produtividade biológica) e alta irradiância solar”, disse uma das equipes, a microbiologista Greta Reintjes.

“É definitivamente algo que iremos investigar mais”.

No geral, a amostragem geralmente confirmou que o SPG é um “habitat ultraoligotrófico único”, em que a baixa disponibilidade de nutrientes restringe o crescimento a organismos e criaturas oligotróficos especializados e criaturas que se adaptaram a “condições físico-químicas extremas”.

Em outras palavras, o SPG ainda não consegue se livrar da reputação de ‘deserto’, mas existe uma parte positiva de toda essa ausência orgânica: essas águas distantes e quase sem vida são consideradas o oceano mais claro do mundo.

Os resultados foram relatados em Microbiologia Ambiental.

Uma versão deste artigo foi publicada pela primeira vez em julho de 2019.

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